Científicas de la UPR en Ponce desarrollan nanopartículas que degradan contaminantes en el agua

PUERTO RICO, 7 de diciembre 2021, Universidad de Puerto Rico

En la Universidad de Puerto Rico (UPR) en Ponce, las doctoras Sonia J. Bailón Ruiz y Yarilyn Cedeño Mattei desarrollaron una forma eficaz de eliminar contaminantes en cuerpos de agua, y su investigación, publicaciones y dedicación las llevaron a ganar $527,575 del Departamento de Defensa de Estados Unidos para continuar con su trabajo.

Las científicas pertenecen al Departamento de Química y Física e investigan sobre remediación de aguas desde 2010. Ambas utilizan nanopartículas capaces de destruir los contaminantes mediante un proceso de degradación llamado fotocatálisis, es decir, con ayuda de la luz.

Las muestras con contaminantes se irradian con luz para que las nanopartículas se activen y produzcan sustancias altamente reactivas, que degradan los contaminantes en moléculas más pequeñas y menos tóxicas.

“Realizar fotocatálisis es una ventaja, porque es un proceso que destruye al contaminante. Otras investigaciones lo que hacen es removerlos, pero esto no es muy bueno porque deben colocarlos en otra parte”, afirmó Bailón Ruiz.

Con los $527,575 del Departamento de Defensa de Estados Unidos que ganaron, las investigadoras adquirirán un equipo de alta tecnología conocido como QTOF-LC/MS, por sus siglas en inglés. El equipo permitirá identificar y cuantificar los productos de la degradación de contaminantes orgánicos por fotocatálisis y entender su ruta de degradación.

Para Bailón Ruiz y Cedeño Mattei, la compra supone un paso muy importante, ya que hasta ahora solo había dos equipos como este en Puerto Rico.

Amplían su alcance

En sus investigaciones, Bailón Ruiz y Cedeño Mattei utilizan diferentes tipos de nanopartículas para destruir contaminantes mediante fotocatálisis.

Estudios recientes –publicados por Bailón Ruiz y colaboradores– revelaron que, mediante fotocatálisis, las nanopartículas destruyeron tintes contaminantes. Por ejemplo, empleando nanopartículas de óxido de titanio eliminaron entre el 88% y 100% de dos tintes, y con nanopartículas de sulfuro de zinc destruyeron el 85% de otro. Los tintes son el segundo grupo de contaminantes más encontrado en los cuerpos de agua.

Ahora, con la compra del nuevo equipo, las investigadoras trabajarán, además, con otros contaminantes emergentes, como antibióticos presentes en aguas residuales, efluentes de hospitales y aguas superficiales.

Por otro lado, aunque están adscritas al Departamento de Química y Física de la UPR en Ponce, Bailón Ruiz y Cedeño Mattei resaltaron que, en su laboratorio, pueden encontrarse estudiantes de varias disciplinas. Allí, crecen tanto académica como profesionalmente.

“En mi laboratorio (Laboratory of Investigation in Nanotechnology and Characterization), recibimos estudiantes de diferentes disciplinas. He tenido estudiantes hasta de Educación. Los estudiantes toman los créditos de investigación y enriquecen el laboratorio desde sus diferentes disciplinas. Ellos tienen la oportunidad de publicar en revistas arbitradas y ya tenemos más de 10 artículos de este tipo que han sido parte de su esfuerzo”, reconoció Bailón Ruiz.

Como investigadora principal del proyecto, Bailón Ruiz aseguró, por último, que, con la adquisición del nuevo equipo de última generación, potenciará el avance de sus estudios a nivel institucional, regional y global en el tema de remediación de agua por fotocatálisis y nanotecnología.

La autora es bióloga, química, ecóloga y doctora en educación, y coordinadora del Programa de Divulgación y Comunicación Científica de la UPR.

Fuente: Universidad de Puerto Rico

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